O futebol americano na sua forma atual surgiu de uma série de três jogos entre a Harvard e a Yale, em 1867. Os jogadores da Harvard jogavam segundo as regras do rugby, e os jogadores da Yale jogavam um  jogo mais próximo do futebol europeu. Como era frequente acontecer nesses tempos de quase inexistência de regras universais, as equipes jogaram com alternância de regras. Os jogadores de Harvard gostaram de ter uma oportunidade de correr com a bola, e em 1875 convenceram a Universidade de Yale a adoptar as regras de rugby para o jogo anual entre as duas universidades
 
 
 
O campo de jogo é um retângulo com 120 jardas (109,73 m) de comprimento e 53 ⅓ jardas (48,76 m) de largura, delimitado por linhas laterais ao longo do comprimento, e linhas finais ao longo da largura. Existe uma linha de gol a 10 jardas de cada uma das linhas finais e paralela a ambas. As duas linhas de gol estão, portanto separadas por 100 jardas.
Dentro do campo de jogo há marcadores adicionais: os marcadores de jarda e as linhas de restrição a cada jarda ao longo de todo o comprimento do campo. As linhas de restrição são linhas curtas perpendiculares ao meio do campo.
Ao centro dos extremos existe um conjunto de traves, que têm dois postes longos que se estendem por cima de uma barra horizontal em forma de “Y”. A distância entre os postes é de 18 ½ pés (5,64 m), e o topo da barra está a 10 pés (3,05 m) de altura.
O jogo:
O jogo é muito tático e estratégico. Com 22 jogadores dentro de campo ao mesmo tempo (11 por equipe), cada um com uma tarefa atribuída para a jogada seguinte, as estratégias são complexas.
O objetivo do jogo é somar mais pontos. A principal jogada é entrar na área ao fundo do campo adversário (endzone) após os 120 jardas com posse da bola (touchdown), ganhando 6 pontos e direito a pontapé livre a gol por mais 1 ponto extra, ou mesmo 2 pontos extras, se os jogadores tentarem, ao invés de um pontapé livre, um passe ou uma corrida. Ou ainda em uma situação onde um jogador com posse de bola é derrubado por um adverário em seu próprio fundo (endzone). Tal situação confere dois pontos a equipe do jogador que derrubou o adversário. O jogo consiste em 2 equipes como ja dito de 11 jogadores para cada lado alternando em defesa e ataque. Cada time tem um conjunto de 4 tentativas (dows) a cada 10 jardas. Um conjunto de downs começa com um primeiro down que é atribuído a uma equipe depois de ela ganhar a posse de bola na jogada anterior, ou então depois de progredir um certo número de jardas desde um conjunto de downs anterior. Num primeiro down à equipe com a posse de bola são dados quatro downs’ (tentativas) para tentar ganhar 10 jardas (têm um “first and ten”, o que significa que têm um primeiro down e que precisam de dez jardas para conseguir outro primeiro down). A linha que uma equipe deve atingir para ganhar um primeiro down é chamada linha a conquistar.
 
 
Chute inicial
Um Chute inicial (kickoff, em inglês) é uma jogada especial usada para iniciar cada meio jogo, e também para reiniciar o jogo depois de cada pontapé ou uma tentativa de conversão depois de um touchdown. O chutador da equipe chuta a bola, geralmente desde a sua linha de 30 jardas, embora um chute inicial possa ocorrer de outras zonas do campo devido a uma penalidade na jogada anterior. A bola deve ser chutada a partir do chão (e não no ar) e segura, e deve viajar pelo menos 10 jardas. A partir do momento em que a bola tenha viajado 10 jardas para o campo adversário ou tenha sido tocada pelo time que retornará o kickoff, pode ser recolhida por qualquer uma das equipes. Em geral, a bola é simplesmente chutada com força para o campo adversário, mas por vezes uma equipe tenta recuperar o seu próprio pontapé, a equipe em vez de chutar a bola como um kickoff dá um chute mais curto e tentam pegar a bola de volta.
 
 
 
Formas de pontuar
  • Touchdown (6 pontos), é conquistado quando um jogador tem a posse legal da bola dentro da zona de finalização (endzone, uma parte de 10 jardas colorida no final de campo) do adversário. Conquistar um touchdown é o principal objetivo da equipe que ataca.
  • Um ou dois pontos extras podem ser obtidos depois de um touchdown. Fica a decisão da equipe que ataca marcar um ponto extra ou uma conversão de 2 pontos. Depois do Toucdown o time pode tentar tanto ao ponto extra ou a conversão de dois pontos atacando a 2 jardas da zona de finalização do adversario.
  • Um ponto extra, com o valor de 1 ponto, obtém-se da mesma forma que um gol de campo (field goal) durante as jogadas normais.
  • Uma conversão de dois pontosé obtida da mesma forma que um touchdown durante as jogadas normais.
  • Um Field Goal, que vale 3 pontos, é conquistado colocando a bola no chão e a acertando entre as traves verticais amarelas de gol atrás da endzone. (Se a tentativa for falhada, a bola é devolvida a linha de 20 jardas.
  • Um Safety, com o valor de 2 pontos, é obtida quando  um jogador é derrubado ou sai pelo fundo da sua própria endzone.